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Erste Überlandpost nach Kalifornien: Zentrale Route über Salt Lake City

Überlandpost nach Kalifornien in den 1850er Jahren

Zwischen 1789, als die Bundesregierung der Vereinigten Staaten ihre Arbeit aufnahm, und 1860 wuchs die Bevölkerung der Vereinigten Staaten von etwa 4 Millionen auf mehr als 31 Millionen Menschen. Das Territorium erstreckte sich 1787 durch die Northwest-Verordnung in den Mittleren Westen und reichte nach dem Kauf von Louisiana im Jahr 1803 den Mississippi hinunter und nach Westen zu den Rocky Mountains.

Bis Ende der 1840er Jahre war die amerikanische Auswanderung nach Kalifornien nur ein Tröpfeln, aber zwei Ereignisse im Jahr 1848 öffneten die Schleusentore:

1. Anfang Februar beendete der Vertrag von Guadalupe Hidalgo offiziell den mexikanisch-amerikanischen Krieg und übertrug mehr als die Hälfte des ehemaligen mexikanischen Territoriums an die Vereinigten Staaten. Dazu gehörte der gesamte Südwesten der Vereinigten Staaten, von Texas bis Kalifornien, aber auch Teile von Wyoming und Colorado.

2. Obwohl die Menschen zu dieser Zeit es nicht wussten: Nur eine Woche vor Unterzeichnung des Vertrages entdeckte James Marshall, der ein Sägewerk für Captain John Sutter in Coloma, Kalifornien, baute, Gold im Wasser in der Nähe der Mühle. Im August dieses Jahres wurde seine Entdeckung zu Schlagzeilen in den östlichen Zeitungen, und der Goldrausch begann.

Die Bevölkerung Kaliforniens explodierte, ebenso wie die Notwendigkeit, diese Bevölkerung mit dem Rest des Landes zu verbinden – durch die U.S. Mail.

Im November 1848 entsandte Postminister General Cave Johnson einen Spezialagenten nach Kalifornien, um Postämter einzurichten. Bis Weihnachten brachten Dampfschiffe Post von New York nach Kalifornien über die Landenge von Panama. Das war vor dem Bau des Kanals. Als die Schiffe Panama erreichten, wurde die Post abgeholt und in Kanus oder auf Packtieren – und später per Bahn – etwa 50 Meilen an die Pazifikküste transportiert. Ein weiteres Dampfschiff sammelte die Post auf der Pazifikseite ein und fuhr nach Norden.

In den 1850er Jahren genehmigte der Kongress vier Postwege, die die neuen Siedler in Kalifornien mit dem Rest der Nation über Land verbanden. Der Kongress billigte die Finanzierung der Landstraßen nicht, weil sie dem Postministerium oder der Bundesregierung finanzielle Gewinne brachten, sondern weil sie halfen, eine Nation aufzubauen und zu verbinden. Die Postdienstleister und Spediteure waren Pioniere, die die besten Reiserouten fanden oder schufen und Versorgungsstationen bauten, die später den Auswanderern den Weg nach Westen ebneten.

Erste Überlandpost nach Kalifornien: Zentrale Route über Salt Lake City

Die erste Landpost nach Kalifornien kam über die zentrale Route, über Salt Lake City. Im Frühjahr 1851 vereinbarten Absalom Woodward, der 50 Jahre alt war, und George Chorpenning, der 30 Jahre alt war, Post von Salt Lake City nach Sacramento zu transportieren. (Die Post wurde seit dem Vorjahr zwischen Independence, Missouri und Salt Lake City befördert.) Für 14.000 Dollar pro Jahr vereinbarten Woodward und Chorpenning, einmal im Monat von jedem Ende der Route abzureisen und die Reise in 30 Tagen abzuschließen. Beide waren Einheimische aus Pennsylvania, die sich in Kalifornien getroffen hatten. Sie fanden bald heraus, dass der Posttransport im Westen leichter versprochen als realisiert war.

Chorpenning startete am 3. Mai 1851 von Kalifornien nach Osten und erreichte Salt Lake City im nächsten Monat ohne allzu große Probleme. Als Woodward jedoch später in diesem Sommer eine weitere Reise nach Osten unternahm, hatte er nicht so viel Glück. Er fuhr 10 Meilen vor der Hauptgruppe, als er von Indianern verfolgt wurde. Nur sein schnelleres Pferd rettete ihn.

Als Woodward im August nach Sacramento zurückkehrte, wurde sein Postzug von Indianern überfallen. Im September töteten die Indianer zwei Postboten, und im nächsten Monat griffen sie erneut an. Die Spediteure konnten entkommen, verloren aber die Post.

Im November 1851 verließen Woodward und seine Postgruppe Kalifornien in Richtung Salt Lake City. Sie haben es nie geschafft. Woodwards Leiche wurde im darauffolgenden April gefunden, aber keine Post. Die Postgruppe war offenbar von Indianern getötet worden.

Auch das Wetter stellte eine große Gefahr dar. Drei nach Osten fahrende Postboten schafften es im Winter durch den tiefen Schnee in den Sierra Nevada Mountains, aber es dauerte zwei Monate, bis sie Salt Lake City erreichten. Sie erreichten es zu Fuß, nachdem sie angeblich überlebt hatten, indem sie ihre eigenen Maultiere gegessen hatten, die bei Schneestürmen zu Tode gefroren waren.

Durch die schneebedeckten Sierras stampfend leitete Chorpenning die Post um, um die Berge zu umgehen. Von San Francisco aus schickte er die Post per Dampfschiff nach Süden, nach San Pedro, in die Nähe von Los Angeles, und dann über den Mormon Trail nach Salt Lake City.

Kalifornier beschwerten sich darüber, dass sie ihre Post nicht regelmäßig erhielten. Der Generalpostminister kündigte den Vertrag von Chorpenning und gab ihn jemandem, aber Chorpenning reiste nach Washington, D.C., und argumentierte erfolgreich für seine Wiedereinstellung. Sein Unternehmen beförderte die Post weiter und benutzte den Mormon Trail über San Pedro während der Wintermonate bis Juli 1854.

1854 beauftragte Chorpenning die Postabteilung mit der Beförderung von Postsendungen einmal im Monat von Salt Lake City nach San Diego für vier Jahre. Etwa vier Monate nach Vertragsabschluss wurde die westliche Endstation der Route nach San Pedro verlegt. Die Post wurde zu Pferd, mit Packmaultieren oder in Waggons transportiert. Chorpenning stimmte zu, die Post für 12.500 Dollar pro Jahr zu befördern und dachte, dass der Kongress sein Gehalt erhöhen würde, und er sollte Recht haben. Der Kongress hatte es rückwirkend mehr als verdoppelt, auf 30.000 Dollar pro Jahr.

Chorpenning unterzeichnete 1858 einen neuen Vierjahresvertrag und stimmte zu, alle zwei Wochen Post zwischen Salt Lake City und Placerville, Kalifornien, für etwa 34.000 Dollar pro Jahr zu transportieren. Als der Service in diesem Juli begann, war die Route auf wöchentlichen Transport umgestellt worden, und sein Gehalt hat sich fast vervierfacht. Im Dezember 1858 fuhr er seine Kutschen auf dem südlicheren Egan Trail, der etwa 100 Meilen von der Route entfernt war. Dies war Teil der Route, die später von den Pony Express Reitern benutzt wurde.

Chorpenning engagierte John A. Snowshoe Thompson, um sicherzustellen, dass die Post im Winter durch die Sierras kam. Thompson, gebürtiger Norweger, war eine lokale Legende für den Posttransport durch starken Schnee. Bei Bedarf packte er die Post auf den Rücken und lieferte sie mit Langlaufskiern – damals noch Schneeschuhe genannt – ab.

In der Hoffnung zu beweisen, dass die zentrale Route die ruhigste nach Westen war, stellte Chorpenning im Dezember 1858 mit den Auftragnehmern, welche die Post nach Salt Lake City brachten, die zweite jährliche Botschaft von Präsident James Buchanan an den Kongress zur Westküste in Rekordzeit zu. Sie haben es in 17 Tagen geschafft. Mindestens ein Historiker glaubt, dass das Konzept des Pony Express aus diesem Expresslauf von 1858 hervorgegangen sein könnte.

Horace Greeley, Herausgeber der New York Tribüne, reiste 1859 mit der Postkutsche von Laramie, Wyoming, nach Placerville, Kalifornien. Er beschrieb die Erfahrung in seinem Buch An Overland Journey. Als Greeley reiste, war die Route gut ausgebaut, aber das Reisen war immer noch eine Herausforderung. Es verließ sich auf Maultiere, und auf Maultiere konnte man sich nicht immer verlassen. Greeley schrieb über die Durchquerung des Laramie Rivers, dass die Gruppe »… die üblichen Schwierigkeiten hatte, wenn Maultiere in der Mitte des Stroms kehrtmachten, sich verhedderten und drohten, den Wagen umzukippen. An einem anderen Tag sah Greeley, dass sich bei der allerersten Kreuzung einer unserer Führungsmulis umdrehte. … und lief in seinen Gefährten, den er umwarf und sich verhedderte, sodass er nicht aufstehen konnte; … in einer Minute war ein weiteres Maultier gestürzt, und die beiden in … Gefahr zu ertrinken.«

Die Maultiere überlebten, aber Greeleys Gepäck nicht. Seine Reisetasche wurde herausgefischt, jedoch zu seiner großen Bestürzung blieb sein Koffer am Boden des Sweetwater Rivers liegen.

Quelle:

(wb)


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