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Mountain Men Teil 9 – Transportmittel eines Mountain Man – Pferde

Die Mountain Men waren ein sehr kleiner und einzigartiger kultureller Teil Amerikas zu Beginn des 19. Jahrhunderts. Sie unterschieden sich vom Rest der Bevölkerung, indem sie die unberührte Wildnis zwischen St. Louis im Osten und dem spanischen Kalifornien im Westen erforschten und durchstreiften. Sie überwanden dabei reißende Flüsse und steile Berge, nahmen mit der meist indianischen Bevölkerung Kontakt auf, sahen Fantastisches unvorstellbaren Ausmaßes, überstanden zahlreiche Strapazen und erfuhren einige der unglaublichsten Abenteuer. Die Mountain Men waren aber auch Meister der »Lügen«, denn ihre Geschichten beinhalteten nicht nur wirklich Erlebtes.
Sie unterschieden sich nicht von Generationen von Pelzjägern, die es bereits in den frühen Jahren des 17. Jahrhunderts gab. Sie alle drangen tief in die Wildnis ein, um dem soft gold, dem Biberpelz, auf die Spur zu kommen. Sie ließen ihre Familien zurück, verzichteten auf den Komfort der Zivilisation und richteten ihr Augenmerk auf Anerkennung und Reichtum im Pelzhandel. In all den Jahren wurde das Leben der Mountain Men verklärt und falsch interpretiert. Doch der Mythos dieser Männer soll nicht in Vergessenheit geraten und in einigen ausgewählten Beiträgen unseren Lesern etwas näher gebracht werden.


Transportmittel eines Mountain Man – Pferde

Die westlich gelegenen Flüsse der Rocky Mountains waren für den Transport von Menschen, Waren und Pelzen nicht annähernd so geeignet wie die östlichen und mittelkontinentalen Flüsse. Die Flüsse des Westens waren so wild, um alle Arten von Wasserfahrzeugen zu zerstören und ihre Besatzungen zu ertränken. Pferde und Maultiere wurden benötigt, um Vorräte auf dem Landweg zu transportieren. Eine kontinuierliche Versorgung mit Pferden war erforderlich, um diejenigen zu ersetzen, die zu Tode gearbeitet, ertränkt, gestohlen, verloren, verhungert, gefressen, von Klippen heruntergefallen oder auf zahlreiche andere Weise ihren Zweck erfüllt hatten. Schließlich wurden fast alle Aspekte des Lebens der Mountain Men so strukturiert, dass sie die Dienste des Pferdes bei der Jagd auf den Biber nutzen konnten.

Frühe Bemühungen, die Pelzressourcen der Rocky Mountains zu nutzen, versuchten, die Flüsse so weit wie möglich für den Transport zu nutzen. Dennoch fanden es die frühen Trapper und Entdecker immer noch notwendig, Pferde von den Indianern zu erwerben. Lewis & Clark verließen sich auf die Shoshone, um Pferde für die Überquerung der Rocky Mountains zum Columbia River Becken bereitzustellen. Dann, 1811, fanden die Overland Astorianer Pferde notwendig, als sie gezwungen wurden, die Flussroute viel früher aufzugeben, als sie erwartet hatten, um feindlichen Indianern auszuweichen. Im Jahr 1823 wurde das Pferd zum wichtigsten Transportmittel der Mountain Men. In diesem Jahr hatten Ashley und Henry ihre verheerende Begegnung mit den Arikaree, als sie versuchten, einen Pelztrupp flussaufwärts in das Land des Upper Missouri River zu bringen. Nachdem er fünfzehn Männer getötet und neun verwundet hatte, beschloss Ashley, den Fluss vollständig zu meiden. Er handelte gegen Pferde von freundlichen Indianern und schickte seine Männer und Packstücke auf den Rücken der Pferde.

Trapper und Händler drangen nun auf dem Rücken von Pferden und Maultieren in die Great Plains und Rocky Mountain Region ein. Sie waren nicht mehr an die großen Flüsse gebunden, und die Erkundung und Ausbeutung explodierte in den halb wüsten Regionen des Westens. Im Gegensatz zu Kanu und Kielboot benötigt dieses Transportmittel jedoch Nahrung, Wasser und Ruhe für die Tiere. Im Frühjahr bis zum Herbst war das Gras für die Weidewirtschaft weit verbreitet, außer in der Wüste Great Basin. Im Winter, wenn das Futter unter den Füßen des Schnees vergraben werden konnte, wurde die Rinde des süßen Pappelholzes aus den Stämmen entfernt und als Futtermittel verwendet. Rufus Sage schreibt: »Pferde und Maultiere … gedeihen auf bemerkenswerte Weise, und selbst in den Sommermonaten bevorzugen sie es lieber als Gras. Die Rinde der roten Ulme wird auch verwendet …«

Sowohl Pferde als auch Maultiere waren bevorzugte Tiere, aber sie wurden als Verbrauchsgüter behandelt, nicht als Freunde oder Haustiere. Die Berichte und Tagebücher der Mountain Men sind gefüllt mit Geschichten von Pferden, die an den Folgen von hartem Gebrauch, Nahrungs- oder Wassermangel, Herunterfallen von Klippen sterben, erfrieren, ertrinken oder als Nahrungsmittel während der Hungerzeit getötet werden könnten. »Du benennst nichts, was du vielleicht essen könntest!«, fasst die Beziehung zwischen dem Mountain Man und seinem Pferd zusammen. Tatsächlich haben viele Mountain Men ihren Pferden und Maultieren einen Namen gegeben.

Das Pferd in den 1830er Jahren war nicht so groß wie ihre modernen Nachkommen. Bilder von zeitgenössischen Künstlern deuten darauf hin, dass diese Pferde wahrscheinlich durchschnittlich etwa 14 hand hoch und wahrscheinlich etwa 700 Pfund wiegen. Gewöhnlich waren ihre Reiter auch viel kleiner. Die Größe der Männer in den 1830er Jahren betrug durchschnittlich etwa 5 Fuß 8 Zoll und das Gewicht etwa 140 Pfund. Das Bild links mit dem Titel The Lost Greenhorn stammt von Alfred Jacob Miller aus dem Jahr 1837, als er William Drummond Stewart, einen reichen Schotten, in die Berge begleitete.

Indianer, sowohl feindselige als auch freundliche, betrachteten Pferde als äußerst begehrenswert und würden alle Pferde oder Maultiere stehlen, die nicht streng bewacht werden, egal zu wem sie gehören, egal zu welchem Feind oder Freund. Der Pferdediebstahl unter Indianern wurde sowohl für die Herausforderung und den Sport als auch für den Bedarf durchgeführt. Viele Indianerstämme hatten kein eigenes Wort für Pferde, die allgemein als Medicine Dogs oder Big Dogs bezeichnet werden.

Auf Reisen in einer Gruppe ist jeder Mensch in der Regel für sein eigenes Pferd und zwei oder drei Lasttiere verantwortlich. Ein Pferd könnte zweihundert Pfund schwere Bündel tragen, ein Bündel auf jeder Seite des Pferdes, die auf dem Packsattel befestigt ist. Jeder Tag begann mit einem kleinen Frühstück und Kaffee. Gegen Mittag hielt die Gruppe etwa zwei Stunden lang an, um den Pferden die Möglichkeit zu geben, zu fressen, zu trinken und sich auszuruhen. Der Marsch wurde bis zum späten Nachmittag oder frühen Abend fortgesetzt, oder bis ein Lagerplatz mit ausreichend Wasser, Weide und Brennholz gefunden wurde. Beim Aufbau des Lagers wurden alle Gepäckstücke, Sättel, Zelte und andere Ausrüstung zu einem groben Quadrat geformt. Pferde wurden gehobbelt oder festgebunden. Die Männer wurden in Wirtschaften von acht bis zehn Personen unterteilt, um zu kochen und bei der Lagerarbeit zu helfen. Nachts war jedes Mitglied einer Wirtschaft für eine Zeit des Wachdienstes an der Reihe. Wenn sie nicht jagten oder anderweitig abgelenkt waren, reiste eine Gruppe oft etwa 25 – 30 Meilen an einem Tag. Die zurückgelegte Entfernung war abhängig von der Art des Landes. Wenn die Pferde sich ihren Weg durch heruntergekommenes Holz, Gebüsch oder steilen felsigen Boden bahnen mussten, konnte die zurückgelegte Strecke nur wenige Meilen betragen.

Pferde waren kein vollständiges Allheilmittel für den Bergtransport. Unfälle mit Pferden waren zahlreich, mit der Folge, dass das Tier, sein Reiter oder seine Gepäckstücke getötet beziehungsweise verletzt und beschädigt wurden.  Unfälle waren in der Tat so häufig, dass Harrison Rogers in einem bemerkenswerten Eintrag in seinem Tagebuch am 2. Juli 1829 vermerkte: »Kein Unfall ist heute in Bezug auf Pferde passiert.«

Pferde wurden für die Lebens- und Wirtschaftsweise des Mountain Man so unverzichtbar, dass für diese Tiere in den Bergen Spitzenpreise gezahlt wurden.  Fallensteller bezahlten in den Bergen hundert oder mehr oder das Äquivalent an Handelsgütern für ein Pferd, je nach Notlage sogar bis zu zweihundert Dollar. In den Siedlungen der 1830er Jahre konnten Pferde in der Regel für 30 – 40 Dollar pro Kopf gekauft werden.  Zu dieser Zeit verfügten die Ranches in Mexiko über riesige Pferdeherden mit entsprechend niedrigen Preisen. In Santa Fe konnten Pferde für 6 – 10 Dollar gekauft werden und im spanischen oder mexikanischen Kalifornien zu ähnlichen Preisen. Unbeschlagene Pferde gab es in Kalifornien für nur 1 – 2 Dollar. Trotz der niedrigen Kosten für mexikanische Pferde reisten viele Indianer und mehr als ein paar Mountain Men nach Mexiko oder Kalifornien, nur um Pferde zu stehlen. Bei dem Versuch, sich den unglücklichen legitimen Besitzern zu entziehen, ging jedoch oft weit über die Hälfte der gestohlenen Herden verloren oder starb.  Die Mexikaner achteten darauf, ihre Pferde und Maultiere zu brandmarken. Bei der Veräußerung eines Tieres wurde das Pferd oder Maultier jedoch ohne Brandzeichen verkauft.

Was war besser – Pferde, Maultiere oder Ochsen?
Entwürfe des Einsatzes von Tieren auf dem Santa Fe Trail

Das Pferd wurde fast ausschließlich auf dem Santa Fe Trail eingesetzt, wurde aber schnell durch Maultiere ersetzt, als diese Tiere verfügbar wurden. 1829 benutzte eine Armeeeskorte Ochsen für die Händler bis zur Grenze zu Mexiko. Charles Bent lieh sich mehrere Jochs und brachte die Versuchstiere bis nach Santa Fe. Danach wurden Ochsen und Maultiere als Zugtiere nicht mehr verwendet.

Maultiere konnten schneller als Ochsen laufen und ihre Kraft im Allgemeinen besser aufrechterhalten. Ochsen können eine schwerere Last als eine entsprechende Anzahl von Maultieren ziehen, besonders bei schlammigen oder sandigen Bedingungen. Ochsen hatten Füße, die empfindlicher waren als Maultiere, besonders wenn sie unsachgemäß beschlagen wurden. Maultiere waren viel teurer als Ochsen. Ein Sechsergespann konnte 600 Dollar kosten, während für vier Joch Ochsen etwa 200 Dollar hingeblättert werden mussten. Maultiere konnten oft die Heimreise von Santa Fe aus antreten, Ochsen dagegen meist nicht.

Auf dem Weg dorthin waren Ochsen viel weniger anfällig für Panik und Stampede als Maultiere, und wenn Ochsen es dennoch taten, wurden Stampede leichter gefunden. Die Indianer zogen es sehr gerne vor, Maultiere zu stehlen und dabei im Allgemeinen Ochsen zu ignorieren, obwohl sie gelegentlich Pfeile auch auf Ochsen schossen.  Und in Zeiten, in denen die Nahrung knapp war, waren Ochsen als Notnahrungsquelle viel besser als Maultiere.

Also Stranger, was würdest du auf dem Santa Fe Trail nehmen, um deinen Wagen ziehen zu lassen?

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